Os Neurônios Que Contam o Tempo

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Por Manuela Rahal

Em 2007, Albert Tsao, um estagiário do Instituto Kavli de Neurociência na Noruega, de apenas 19 anos, decidiu fazer um teste para tentar encontrar algum padrão com um assunto beeeem simples: o TEMPO.

Na época, seus chefes trabalhavam para encontrar "células de grade”, que são neurônios que, ao rastrear nossa posição, criavam um mapa de navegação no cérebro. As células da grade estão localizadas em uma área do cérebro chamada de córtex entorrinal medial.

Tsao estava curioso sobre a região relativamente inexplorada ao lado - o córtex entorrinal lateral, ou L.E.C. e decidiu ver como ratos de laboratório reagiriam.

Depois de implantar eletrodos minúsculos nos L. E. C. de alguns ratos, ele os colocou em busca de pedaços de cereais de chocolate em uma série de caixas, algumas pretas, outras brancas. Ele registrou os picos elétricos zumbindo de neurônios individuais, na esperança de detectar um padrão. Quando nenhum sinal claro surgiu, ele colocou os dados de lado.

O tempo passou, Tsao tornou-se Ph.D. e, em 2015, pouco antes de se formar, decidiu dar uma nova olhada em seu dados de quando era estagiário. Oito anos antes, quando ele examinara os comportamentos individuais dos neurônios, eles pareciam disparar em padrões instáveis que não faziam sentido. Desta vez, ele realizou um tipo diferente de análise estatística, concentrando-se em seus padrões de disparo combinados. Quando ele olhou para esses dados, desenvolveu um palpite de que os neurônios estavam envolvidos em representar a passagem do tempo.

Tsao fez um novo teste, analisou as estatísticas e percebeu uma atividade de disparo coletivo de L.E.C no curso das novas expedições dentro de caixas e percebeu que a região do cérebro havia monitorado cada excursão separadamente. Neste experimento, no qual os ratos faziam um loop contínuo ao redor de um labirinto em forma de oito. Ou seja, a região do cérebro nnao separou as diferentes corridas - as ativações foram empilhadas umas sobre as outras. Dentro de cada tentativa individual, no entanto, os neurônios pareciam marcar o progresso do animal em diferentes pontos ao longo do circuito.

Corta.

Mais alguns anos se passaram e hoje Tsao é pós doutorado em Stanford e atualmente afirma que os neurônios no L.E.C. estão criando "timestamps", que registram a ordem dos eventos de desdobramento. O fato de os padrões de disparo das células mudarem dependendo do que o animal está vivendo sugere que o L.E.C. não está medindo o tempo como um relógio de pulso. Em vez disso, Tsao disse: "Está codificando a experiência contínua".

Estamos acostumados a usar nossa capacidade de fuçar no HD interno para responder a perguntas básicas do tipo: “Como foi seu final de semana? O que você fez?”
Mas exatamente como o córtex cerebral registra o quê, onde e quando de nossas memórias é algo que os neurocientistas buscam entender desde sempre.

Acredita-se agora que as células da grade ajudam a codificar os locais dos eventos em nossa memória, só que não diretamente ligados ao tempo como definido pelo relógio. Os “timestamps” eram sobrepostos e indistinguíveis. Siga o mesmo caminho para o trabalho todos os dias e as viagens podem ficar confusas em sua mente.

Quando você está ocupado, o tempo passa depressa; quando você está entediado, ele apenas avança. Na teoria de Tsao, os neurônios no hipocampo - o centro da formação da memória no cérebro - dependem de informações da localização e redes de codificação de tempo no córtex. "As mesmas células, imaginamos, obtêm informações sobre o espaço e sobre o tempo", disse. Uma vez que as duas entradas “estão misturadas”, uma memória adquire um onde e quando.

Em linhas gerais, é fato que temos um relógio interno, e o fato 2 é que ele não está sincronizado com o do pulso. Por fim, fato 3: vamos aproveitar a vida, falar o que precisa ser falado e seguir adiante.

Manuela Rahaltempo, células, geek